Microsoft Build 2017

Microsoft legt uit hoe de wereld om ons heen de komende jaren ingrijpend zal veranderen

Elger van der Wel
Elger van der Wel

Op Microsoft Build 2017 zette CEO Satya Nadella de toekomstvisie van Microsoft voor de komende jaren uiteen.

Een applicatie leeft niet langer op een apparaat, maar zweeft tussen meerdere apparaten in. Niet langer heeft een applicatie één user interface op bijvoorbeeld je smartphone of je computer. Een applicatie kan in verschillende vormen op allerlei apparaten terugkomen. Daar komt bij dat we kunstmatige intelligentie letterlijk overal in zien terugkomen.

Deze visie was de belangrijkste boodschap van Microsoft gisteren op de eerste dag van de ontwikkelaarsconferentie Microsoft Build.

Microsoft Build ontvangt ontwikkelaars, die met behulp van Microsoft-technologie diensten en applicaties ontwikkelen, om ze bij te praten over de laatste ontwikkelingen. Van onafhankelijke game-developers die bezig zijn met het ontwikkelen van games voor de Xbox tot grote softwarebedrijven die zakelijke diensten ontwikkelen.

Gedurende drie dagen praat Microsoft de ontwikkelaars bij met de aankondigingen van nieuwe diensten en mogelijkheden in keynotes. Vervolgens kunnen ze zich laten bijscholen tijdens workshops of vragen stellen aan experts van Microsoft.

Visie

Maar zo’n ontwikkelaarsconferentie is ook het moment dat bedrijven, zoals in dit geval Microsoft, even stilstaan en hun visie delen. En uiteraard sluiten de aankondigingen die daar op volgen perfect aan bij die visie.

Vorig jaar ging die visie onder meer over wat Microsoft zelf “conversation as a platform” noemt. Gesprekken in normale taal als interface voor gebruikers om gebruik te maken van applicaties en diensten. Daarbij ging het bijvoorbeeld om chatbots, waarvoor Microsoft vorig jaar het Bot Framework en allerlei handige kunstmatige intelligentie-diensten lanceerde.

En uiteraard kreeg Cortana vorig jaar veel aandacht. Dat is de spraakassistent van Microsoft die in Windows 10 zit, maar op allerlei plekken moet gaan terugkomen dankzij deals met bijvoorbeeld electronica- en autofabrikanten.

Intelligent Cloud en Edge

We zien een verschuiving naar een wereld die bestaat uit een Intelligent Cloud en een Intelligent Edge Dit jaar kwam het verhaal rond “conversation as a platform” weer terug in de keynote, maar als onderdeel van een groter plaatje. CEO Satya Nadella legde uit hoe we de komende jaren een verschuiving gaan zien naar een wereld die bestaat uit een Intelligent Cloud met daar omheen een Intelligent Edge.

Waarbij de Intelligent Cloud de plek is waar onze data leeft en waar allerlei vormen van kunstmatige intelligentie als dienst beschikbaar zijn. En de Intelligent Edge zijn alle apparaten om ons heen. Van onze smartphone en onze computer tot onze auto en een slimme speaker. Deze apparaten gaan onderling meer samenwerken en worden slimmer, dankzij de Intelligent Cloud, zo schetst Nadella de ontwikkeling.

Een nieuw beeld is dit natuurlijk niet. Het past in de ontwikkeling die we de afgelopen jaren steeds meer zien met de opkomst van kunstmatige intelligentie en het internet of things. Alle techbedrijven zijn hiermee bezig. Van Amazon tot IBM tot Google.

Maar Microsoft zette zijn visie gisteren heel duidelijk neer. Onder meer door op het podium twee concrete voorbeelden te schetsen van hoe dit er in de praktijk uitziet.

Veiligheid op het werk

Het eerste voorbeeld ging over het gebruik van kunstmatige intelligentie voor veiligheid op het werk. “De afgelopen 20 jaar was search grootste ontwikkeling voor het web. Alle tekst die ooit is gemaakt kon worden geïndexeerd en doorzoekbaar worden gemaakt”, legde Nadella uit, om vervolgens een paralel te leggen met de echte wereld.

“Stel je voor dat we dat ook kunnen doen met elke fysieke plaats. Als we een digitale tweeling kunnen maken van een ziekenhuis of van een fabriek. Het gaat dan over mensen, hun onderlinge relaties, de spullen. Vervolgens kun je regels vaststellen over wat veilige interacties zijn.”

Vervolgens toonde het bedrijf een demo op het podium waarin verschillende kunstmatige intelligentie-toepassingen samen kwamen om een veilige werksituatie te creëren.

Een demo waarbij een bouwplaats via camera’s continu in beeld wordt gebracht. Via beeldherkenning worden mensen en voorwerpen in de gaten gehouden. Het systeem doet 27 miljoen herkenning per seconde. Zo kun je bijvoorbeeld snel zoeken naar waar op de bouwplaats de drilboor is. Handig. Maar het wordt pas echt interessant als het systeem weet wie met dat ding mogen werken. Als iemand die dat niet mag vervolgens de drilboor pakt, stuurt het systeem een notificatie.

In de demo werd het hele systeem bediend via een chatbot. In normale mensentaal kon je vragen stellen, maar ook nieuwe regels toevoegen. Als die regel daarna wordt overschreden, stuurt het systeem een notificatie.

Realistisch

Dit is iets waar we binnen een jaar zijn De vraag is natuurlijk of zo’n demo realistisch is. Het ziet er tof uit in een video of op het podium, maar werkt het ook in de praktijk? “Dit is iets waar we binnen een jaar zijn”, legt David Forstrom, verantwoordelijk voor de communicatie rond kunstmatige intelligentie binnen Microsoft, uit na afloop van de keynote.

“Het gebruikt allemaal cognitive services (de kunstmatige intelligentie-toepassingen die ontwikkelaars kunnen gebruiken red.) die nu beschikbaar zijn. Om dat te transformeren in iets wat bedrijven kunnen gebruiken, dat gaat vrij snel. Het laat heel duidelijk zien wat er mogelijk is als je verschillende diensten samenvoegt en koppelt aan bepaalde scenario’s uit de echte wereld.”

Er zijn onder meer cognitive services voor stem- en beeldherkenning, die eventueel ook nog eens getraind kunnen worden voor specifieke diensten. Zo toonde Microsoft gisteren hoe je met enkele tientallen foto’s van bladeren de beeldherkenning kunt trainen om planten te herkennen. Zo kun je de techniek makkelijk inzetten voor hele specifieke applicaties.

Slimme meetings

Een tweede demo ging over hoe kantoorwerk en in het bijzonder meetings slimmer kunnen worden. Zo zagen we hoe je simpelweg tegen spraakassisten Cortana kan zeggen wanneer je op vakantie bent en het systeem zorgt vervolgens zelf dat je out-of-office-reply wordt aangezet.

Ook toonde Microsoft hoe Cortana een waarschuwing geeft dat een meeting begint, terwijl je nog in de auto zit. De slimme assistent stel daarom voor om je in te bellen via een videoverbinding, zodat je de meeting digitaal kunt meepakken. En wat dacht je van de mogelijkheid om in die digitale meeting via spraak iets op iemands to-do-lijst te zetten? Of te zoeken naar mensen op LinkedIn en de resultaten naar de zakelijke chatdienst Microsoft Teams te sturen.

In de demo werkte alles perfect samen. Dat klinkt leuk op papier (of op het podium), maar is in de praktijk ongelofelijk lastig. “We denken dat dit een scenario’s is dat ergens de komende twee tot vijf jaar werkelijkheid wordt”, legt Forstrom uit.

“Met Cortana geloven we niet in een gesloten ecosysteem, waarbij de assistent zit opgesloten. We geloven dat persoonlijke assistenten straks met mensen meegaan, onafhankelijk van situaties, apparaten, platformen. Als ik ’s ochtends op mijn telefoon kijk als ik wakker word, is Cortana daar. Maar als ik even later in de keuken sta om koffie te maken is de assistent daar ook, welke slim apparaat ik daar ook heb staan. Als ik vervolgens in mijn auto stap, is Cortana daar ook.”

Open

Elk apparaat kan een productiviteitsapparaat worden, zo is de visie van Microsoft. En eigenlijk maakt het dan dus niet uit of het een apparaat met Windows is of draait op een besturingssysteem van de concurrent; Microsoft is de laatste jaren open geworden. Op mobiel ondersteunt het bedrijf Android en iOS. Sterker nog: in alle demo’s werd gisteren een iPhone gebruikt tijdens de keynote. En de Visual Studio waarin ontwikkelaars hun applicaties kunnen ontwikkelen, is ook beschikbaar voor macOS. Dat het Bot Framework er voor zorgt dat je in één keer chatbots voor allerlei applicaties kan ontwikkelen zegt genoeg.

We hebben echt het gevoel dat we een momentum hebben Microsoft moet ook wel zo open worden. Het heeft zijn plek in de smartphonemarkt ondanks meerdere pogingen niet kunnen claimen, dus kan daar enkel nog winst behalen als dienstverlener. De open houding kan Microsoft daarbij helpen, maar tegelijkertijd heeft het bedrijf te maken met gesloten partijen als Apple. Die maken het lastig om bijvoorbeeld een dienst als Cortana onderdeel te maken van de iPhone.

Desondanks heeft Microsoft goede hoop dat het zijn visie waar kan maken. Nadella deelde zijn visie vol overtuiging en zelfvertrouwen met de ontwikkelaars. En Forstrom voegde daar naderhand nog aan toe: “We zien veel interesse in onze diensten vanuit de markt en hebben echt het gevoel dat we een momentum hebben.” De komende jaren zal duidelijk worden of dat klopt, maar uiteindelijk geldt voor de visie die je bij alle techbedrijven hoort over de toekomst: zonder samenwerking blijft het enkel een prachtige visie, maar zal hij nooit werkelijkheid worden.