Grand Prix van België: Het Oranjelegioen trekt naar Spa

Koen Vergeer
Koen Vergeer

Max wil graag schitteren voor eigen publiek.

Aanstaande zondag gaan de lichten weer uit, en scheuren de twintig duurst betaalde high-tech vehikels op de knik bij La Source af. Daar gaan we weer!

De biologische klok van de Formule 1-fan weet dat de zomer nu over zijn hoogtepunt heen is, dat het Spa-Francorchamps is, en dat de tweede helft van het raceseizoen losbreekt.

Gaat overigens niet altijd meteen goed, zoals in 2012, waar een al te gretige Grosjean over de cockpit van Alonso stuitert:

Het circuit zal dit weekend ongetwijfeld weer helemaal oranje kleuren. De race op Spa is Max Verstappens (bijna) echte thuisrace. In 2015 probeerde de circuitomroeper Max min of meer te annexeren door ieder uur wel een keer te vermelden dat Max, geboren in België, toch ook een beetje Belg was.

Inmiddels heeft België natuurlijk Stoffel Vandoorne in de Formule 1, maar hoe lang nog? Vanwege de slechte resultaten is McLaren flink aan het reshuffelen geslagen, en het zou zomaar kunnen zijn dat ook Stoffel kind van de rekening wordt.

Hoe dan ook zal Spa uitverkocht zijn. Want Spa is populair bij het Oranjelegioen. En het Oranjelegioen wordt ook steeds populairder bij de Formule 1. Zie hoe Sky-reporter Ted Kravitz helemaal weg is van “these crazy’s” en besluit met “godver and good job…”

Ballen

Spa is ook populair bij de coureurs. Velen noemen Spa als hun lievelingscircuit. Het is een baan waar je echt kunt racen, een “driver’s-circuit”.

Mooie, uitdagende bochten als Les Combes, Pouhon, Stavelot en Blanchimont. En natuurlijk Eau Rouge. De auto’s hebben tegenwoordig zoveel downforce dat de duik omlaag naar Eau Rouge en het knikje over de brug betrekkelijk eenvoudig vol gas gaan, net zoals de klim omhoog over de Raidillon.

Fotografen posteren zich graag achter de vangrail aan de buitenkant van de baan om de auto’s met 300 op de klokken zowat over hun tenen te voelen gaan. In 2015 heb ik zelf ook op die plek gestaan. Een tamelijk hallucinante ervaring, die ik heb weergegeven in de proloog van mijn boek MaxMania.

Nu de bocht “gewoon” volgas gaat, doen de coureurs er vaak wat luchtigjes over. Maar als je er dan ook nog eens gaat inhalen, zoals Webber in 2011, dan heb je echt ballen:

Dat het behoorlijk mis kan gaan in Eau Rouge is in het verleden keer op keer bewezen. Een fout in de befaamde bocht wordt genadeloos afgestraft, zoals bij Riccardo Zonta in 1999:

Friterie

Lang geleden was Spa nog veel genadelozer.  Het circuit was een stuk langer, ruim veertien kilometer en voerde over openbare wegen tussen huizen, bomen en telefoonpalen door. Lange rechte stukken, supersnelle bochten. Een levensgevaarlijke baan, met een lange dodenlijst.

Een beruchte passage was de kink in het gehucht Masta. Tussen twee lange rechte stukken werd ook de links-rechts-combinatie door de echte daredevils volgas genomen, met zo’n 280 per uur.

Masta ligt er aan de N68 tussen Malmédy en Stavelot nog precies zo bij als vijftig jaar geleden – alleen zit er in het oude stationsgebouw tegenwoordig een frituur.

Vijftig jaar geleden werd de Grand Prix overigens gewonnen door Bruce McLaren in een auto door hemzelf gebouwd. Het was de allereerste Grand Prix-overwinning voor het team van McLaren.

Het team McLaren staat intussen op 182 Grand Prix-zeges, maar het is bijna zes jaar geleden dat Jenson Button in Brazilië won. Voor de laatste wereldtitel moeten we alweer tien jaar terug.

Zie overigens bij de start van deze race één auto vertrekken met een hoge vleugel. Het is de Ferrari van Chris Amon, die met dit ietwat onbeholpen vleugeltje tijdens de kwalificatie vier (!) seconden sneller reed dan de rest.

Het is het begin van het aerodynamisch tijdperk in de Formule 1.

Spektakel

Met de komst van de vleugels en de drieliter-motoren werd Spa te snel en te gevaarlijk. Geleid door Jackie Stewart, die in 1966 op een haar na verongelukte in Spa, besloten de coureurs in 1969 tot een boycot.

In 1971 verdween het oude Spa van de kalender. Om er in 1983 glorieus weer op terug te keren. Want het circuit, ingekort tot 7 kilometer, had genoeg van zijn legendarische bochten behouden. De snelle baan, met veel hoogteverschillen, de prachtige omgeving en het verraderlijke Ardennen-weer garanderen alles bij elkaar een waar Formule 1-spektakel.

Het nieuwe Spa bood fantastische races. Tussen Mansell en Senna, die elkaar van de baan reden en zelfs op de vuist gingen. Tussen Häkkinen en Schumacher, met de legendarische inhaalactie bij Les Combes.

Maar ook deze intense tweestrijd tussen Lewis Hamilton en Kimi Räikkönen, die ondanks de lichte regenval op hun slicks bleven doorrijden, soms meer naast de baan dan op de baan, strijdend om de zege. Tot Kimi uiteindelijk tegen de muur crasht en Hamilton wint.

De zege zou Hamilton later worden afgenomen, omdat hij naast de baan was gegaan in de chicane (aan het begin van de clip) en daar voordeel uithaalde bij de meteen daaropvolgende passeeractie.

Botsoperette

Het grootste spektakel bood echter de race van twintig jaar geleden. Een gigantische botsoperette, die begon met een megaklapper meteen na de start in La Source:

Twaalf auto’s worden in een mengelmoes van rugby en bowling kort gereden. Het is een wonder dat er niemand echt gewond raakte. “Twintig jaar eerder hadden we ook twaalf nieuwe coureurs nodig gehad,” verzuchtte Alex Wurz die ook in mêlee zat.

De crash begon doordat David Coulthard  (in de zilvergrijze McLaren) weggleed over een metalen putdeksel. Vier coureurs konden een uurtje later, nadat alles was opgeruimd en gerepareerd, niet opnieuw starten.

Coulthard ging wel weer van start, al gaf hij later toe dat hij het eerste half uur na de klap niet wist op welk circuit hij was…

DC was echter wel weer wakker toen hij tijdens de race Michael Schumacher in de weg reed. Schumi, royaal aan de leiding, wilde Coulthard voorbij voor Pouhon.

Was het opzet van DC, die op deze manier de concurrent van zijn teamgenoot uitschakelde? Het doet ineens wel erg denken aan alle aanrijdinkjes tussen Ferrari en Mercedes dit jaar…

Coulthard speelde de vermoorde onschuld, al bekende hij later dat hij misschien wel erg veel gas had teruggenomen…

Voor Schumacher was Spa eveneens een soort thuisrace. Zijn geboorteplaats Kerpen ligt op slechts een uurtje rijden. Als volbloed coureur was Schumacher dol op Spa

Hij wist de race maar liefst zesmaal te winnen. Zonder DC was dat dus zevenmaal geweest, en zonder de diskwalificatie in 1994 (te veel afgesleten bodemplaat) stond de teller op acht!

In 1992 won hij er zijn eerste Grand Prix, nadat hij er een jaar eerder zijn Formule 1-debuut had gemaakt voor het team van Eddie Jordan:

#keepfightingmichael

Max

Ook Max heeft herhaaldelijk verklaard dat Spa zijn favoriete circuit is. En de vele fans langs de baan geven hem nog eens extra motivatie. Misschien wel een tikkeltje te veel.

In 2015, zijn debuutjaar vol inhaalacties, haalde Max Felipe Nasr in op Blanchimont. Achteraf werd deze spectaculaire actie gekozen tot inhaalactie van het jaar. Maar hij was niet zonder risico. Nu liet Nasr gelukkig genoeg ruimte, want wanneer je elkaar daar raakt, vlieg je er ongenadig hard af, zoals Luciano Burti in 2001.

Velen vreesden het ergste. Burti kwam levend uit het wrak, maar de crash betekende wel het einde van zijn Formule 1-loopbaan.

In 2016 wilde Max een wat mindere start goedmaken in La Source, waar hij de binnenkant koos. Niet zonder risico, want anderen kunnen je daar de pas afsnijden. En dat gebeurde dan ook.

Vettel drukte Räikkönen naar de binnenkant, waardoor de Fin tegen Max opreed. Later in de race blokte Max Kimi een paar keer stevig, waarvan een keer op de Kemmel (het rechte stuk voor Les Combes) wel erg gevaarlijk.

Het leidde achteraf tot heftige discussies, waarbij Max opnieuw over de schreef ging: “De Ferrari’s verzieken mijn race in de eerste bocht. Dan ga ik ze niet voorbij laten. Dan rijd ik ze nog liever van de baan.”

Foto via Dan Istitene/Getty Images/Red Bull Content Pool

In 2017 paste de race in de moeilijk te verteren pechreeks. Al in de achtste ronde moest Max zijn Red Bull parkeren op de Kemmel. Met motorpech. “Dit hou ik niet lang meer vol,” bromde hij. Viervoudig wereldkampioen Alain Prost, tegenwoordig adviseur bij Renault, kwam na afloop zelfs zijn excuses aanbieden.

Dat laatste zal nu niet meer gebeuren. De relatie tussen Renault en Red Bull is volkomen verziekt. Nadat Max en Horner in Hongarije (DNF wegens motorpech) hun ongenoegen over de Franse krachtbron ventileerden, beet Renault-baas Abiteboul terug met de opmerking dat ze bij Renault al sinds 2015 niet meer luisteren naar al het geklaag bij Red Bull. Het was over en uit, voegde Abiteboul eraan toe, hij wilde niets meer met hen te maken hebben. Pittig.

Renault zal keurig zijn contract nakomen en de rest van jaar motoren leveren, maar op iets extra’s hoeft Red Bull niet meer te rekenen. Ik denk ook dat Red Bull beter al zijn tijd en energie kan stoppen in volgend jaar.

De Nederlandse racefans moeten de rest van dit seizoen maar van race tot race leven, hopen op het beste resultaat en verder gewoon als “these crazy’s” hun eigen feestje blijven bouwen. Te beginnen dit weekend in Spa.

Foto via Mark Thompson/Getty Images/Red Bull Content Pool

Foto’s Red Bull Racing via GEPA/Mark Thompson/Getty Images/Red Bull Content Pool
Circuit vector via Wikimedia
Gif via Giphy